第四纪地质学、环境地质学家。1917年11月22日生于辽宁沈阳,籍贯天津。1942年毕业于西南联合大学。1980年当选为中国科学院学部委员(院士)。1991年当选为第三世界科学院院士。1996年当选为欧亚科学院院士。中国科学院地质与地球物理研究所研究员。曾任中国科技馆馆长、国际第四纪研究联合会主席。
       早年师承杨钟健进行古脊椎动物学研究。1954年开始从事黄土研究,确立了“新风成学说”,从古土壤多旋回特点,突破了传统的第四纪四次冰期学说,使之成为研究全球环境演变的重大转折基于中国黄土解释了250万年以来的气候变化历史,使黄土、深海沉积和极地冰芯并列成为环境变迁研究的三大支柱。关于青藏高原隆起与东亚季风变化的研究,建立构造-气候科学学说之典范。1964年起参加和领导了希夏邦马峰、珠穆朗玛峰、托木尔峰、南迦巴瓦峰等高山科学考察。1969年以来推动我国环境地质学研究。代表作有《黄河中游黄土及黄土分布图》、《中国的黄土堆积》、《黄土的物质成分与结构》和《黄土与环境》。1982、1991、2000年分别获国家自然科学奖二等奖。获2003年度国家最高科学技术奖。